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L’électricité solaire


Deux technologies principales existent pour transformer l’énergie des rayonnements du soleil en électricité : les panneaux photovoltaïques, qui convertissent directement le rayonnement en électricité, et les centrales solaires thermodynamiques à concentration, qui utilisent le rayonnement pour produire de la chaleur puis de l’électricité à l’image d’une centrale thermique classique.

L’énergie solaire est la source d’énergie la plus abondante sur terre. On dit souvent que l’énergie reçue par la terre en provenance du soleil en une heure est supérieure à la consommation mondiale d’énergie en une année. Ce potentiel est bien sûr théorique : il suppose la récupération de l’énergie solaire sur l’ensemble de la surface terrestre (continentale et océanique) avec un rendement de conversion de 100 %, ce qui est illusoire. Le potentiel technique, dont la mesure suppose d’évaluer la surface de terre utilisable avec des rendements de conversion plus réalistes, est une unité plus significative : ses estimations sont très variables allant de l’ordre du millier à plusieurs dizaines de milliers d’exajoules (soit 1018 joules) par an. Cette énergie peut être utilisée pour des applications très différentes comme la production de chaleur, de froid ou d’électricité. La production d’électricité à partir d’énergie solaire, qui fait l’objet de ce chapitre, peut faire intervenir deux familles technologiques différentes : les technologies photovoltaïques, qui convertissent directement le rayonnement solaire en électricité grâce aux propriétés des matériaux semi-conducteurs utilisés, et les technologies de solaire thermodynamique à concentration, qui, comme leur nom l’indique, concentrent le rayonnement solaire pour produire de la chaleur qui sera ensuite utilisée pour générer de l’électricité.



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